Qu'est-ce que la radioactivité ?

La radioactivité est un phénomène physique naturel qui se produit à l'intérieur de la matière

La radioactivité est un phénomène naturel

Dans la nature, la plupart des atomes sont stables : en l'absence de toute intervention extérieure, ils ne se modifient pas.

Les atomes qui ne sont pas stables sont dits radioactifs. On les appelle des radionucléides. Leurs noyaux expulsent spontanément des particules, émettant ainsi des rayonnements : on dit que les atomes se désintègre. Ce faisant, chaque atome se transforme en un atome différent qui peut être radioactif ou non. S'il l'est, il se désintégrera lui aussi à son tour et le processus se poursuivra jusqu'à l'obtention d'un atome stable. L'ensemble des "descendants" de l'atome initial forme une famille radioactive.

Des rayonnements sont émis

Les principaux rayonnements émis par les radionucléides sont les rayonnements alpha, bêta et gamma.

Les rayonnements alpha et bêta sont des flux de particules matérielles. Les particules alpha sont des noyaux formés de 2 protons et de 2 neutrons. Les particules bêta sont des électrons. Le rayonnement gamma est une onde électromagnétique, comme la lumière visible ou les rayons X, mais transportant plus d'énergie que ces derniers. Bien qu'invisibles à l'oeil nu, ces rayonnements sont faciles à détecter et à mesurer avec précision.

La radioactivité n'est pas permanente

Les désintégrations radioactives se produisent au hasard et ne sont donc pas prévisibles: on ne sait pas à quel moment un atome radioactif donné va se désintégrer. En revanche, on sait, en moyenne, quel est le nombre de désintégrations qui se produisent chaque seconde au sein d'un matériau radioactif: ce nombre mesure "l'activité du matériau". Celle-ci diminue au cours du temps car les atomes instables disparaissent, peu à peu transformés par désintégration en d'autres atomes plus stables. On peut ainsi définir, pour chaque radionucléide, sa période radioactive: c'est le temps au bout duquel la moitié des atomes radioactifs initialement présents a disparu. Cette période peut aller de quelques fractions de seconde à plusieurs milliards d'années, selon que le radionucléide est à vie courte ou longue.

Dès l'origine des temps

Les radionucléides sont apparus lors de la création de l'Univers et étaient encore nombreux lors de la formation de la Terre, il y a 4,5 milliards d'années. Depuis, la plupart d'entre eux se sont désintégrés et ont disparu. Il ne reste aujourd'hui que quelques radionucléides naturels. Il y a ceux qui n'ont pas encore eu le temps de se désintégrer complèteùment, comme l'uranium encore présent dans la croûte terrestre. D'autres sont les descendants de radionucléides disparus.

La radioactivité c'est la propriété qu'ont certains atomes d'émettre spontanément un rayonnement. Plus le temps passe, plus l'activité d'un échantillon de matière radioactive diminue.

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Commentaires (1)

1. baschera laurence 22/05/2011

apprentissage de la physique nucléaire mon doudou

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