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Les réactions nucléaires

Ce sont des réactions qui affectent le noyau même des atomes, alors que les réactions chimiiques ne modifient que l'agencement des atomes entre eux.

La réaction de fission nucléaire
La réaction de fission nucléaire est une réaction au cours de laquelle un noyau lourd, que l'on dit alors fissile, est cassé en 2 noyaux plus légers et de masses assez voisines, les produits de fission. Un grand nombre de cassures sont possibles au cours d'une telle réaction, chacune d'elles engendrant des produits de fission différents. La fusion nucléaire peut se produire spontanément mais c'est un phénomène rare. elle n'est spontanée que pour des noyaux très lourds et c'est pourquoi de tels noyaux n'existent plus dans la nature. Elle est en général provoquée en bombardant la matière fissile avec des neutrons. Les plus utilisés des noyaux fissiles sont l'uranium 235, qui existe à l'état naturel, et le plutonium 239, radionucléide artificiel produit dans les réacteurs.

Une réaction en chaîne
L'intérêt de cette réaction est qu'elle s'accompagne d'un fort dégagement d'énergie et que c'est une réacton dite "en chaîne". En effet, la fission d'un noyau est toujours suivie dela libération de 2 ou 3 neutrons. ceux-ci peuvent alors provoquer à leur tour la fission d'autres noyaux et la libération d'autres neutrons, et permettre ainsi des fissions en cascade sans qu'il soit nécessaire d'intervenir. Pour récupérer continûment l'énergie libérée par cette réaction en chaîne, il suffit donc de la déclencher puis de la contrôler pour qu'elle ne s'emballe pas. Elle présente cependant l'inconvénient de générer des produits de fission très radioactifs.

La réaction de fusion nucléaire
La réaction de fission nucléaire est un événement totalement différent de la fission, ou fonte, d'un matériau, qui consiste en son passage de l'état solide à l'état liquide. C'est une réaction au cours de laquelle 2 noyaux légers s'agglomèrent pour n'en former qu'un seul, plus lourd, en libérant del 'énergie. elle n'arrive jamais spontanémentsur Terre, mais elle se produit naturellement et en permanence dans les étoiles qu'elle alimente en énergie. Elle est à l'origine de la lumière et de la chaleur qui nous parviennent du soleil. Intéressante car elle libère beaucoup dénergie, elle est très difficile à mettre en oeuvre car il faut réussir à rapprocher les noyaux qui, chargés positivement, se repoussent fortement. On sait cependant réaliser en laboratoire la fusion du deutérium et du tritium, 2 "frères jumeaux" de l'hydrogène, qui conduit à la formation d'hélium.

Les réactions de fission et de fusion nucléaires sont des réactions qui modifient le noyau des atomes en dégageant de grandes quantités d'énergie.

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